6 de agosto de 2014

Rosetta ya está en órbita


Tras 10 años de viaje y 6.400 millones de Km de viaje en el Sistema Solar, la sonda Rosetta (ESA) ha realizado con éxito las maniobras de inserción orbital en torno al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Esta maniobra le permitirá observar cómo los cometas despliegan su coma y generan las colas que las hacen característicos.

Como ya os contaba en el post “La maniobra de Rosetta”, la maniobra constituye un hito en sí mismo en cuanto a exploración espacial, pero tan sólo es el primer paso para una maniobra final: la liberación del módulo Philae que se posará en el núcleo del 67P/Churyumov-Gerasimenko, anclándose a él para analizarlo.

Imagen 1: Con una resolución espacial de 5,5 metros por píxel, las imágenes más recientes de la superficie 67P muestran con un detalle único una superficie extremadamente compleja, con multitud de estructuras con bordes afilados, precipicios y otras regiones que parecen lisas. Los científicos creen que la actividad del cometa desarrollada en su anteriores pasos por el Sistema Solar interno ha formado estos extraños paisajes. Créditos: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA.

Luisa María Lara, investigadora del IAA-CSIC (Instituto de Astrofísica de Andalucía) trabajó en la cámara OSIRIS a bordo de Rosetta. "Pensar que uno estuvo trabajando con algo, que lo tuvo entre sus manos, y que ha llegado a la órbita de Júpiter, ha despertado tras más de treinta meses de la hibernación y está acompañando a un cometa en su órbita hacia el Sol es verdaderamente gratificante", afirma Lara.

Gracias a Rosetta tendremos información de primera mano sobre características de un cometa que desde la Tierra nos resultarían inalcanzables. "Los cometas pueden ayudarnos a responder preguntas fundamentales sobre la formación del Sistema Solar, la procedencia del agua terrestre e incluso sobre el aporte de moléculas prebióticas a nuestro planeta” destaca Lara.

Pero es tanto lo que nos queda por aprender de los cometas, que la práctica totalidad de los datos que nos aporte serán novedades que nos ayudarán a conocer mejor a estos fósiles del Sistema Solar. “Debíamos despejar muchas incógnitas sobre, por ejemplo, la densidad, composición o estructura interna de estos objetos, y solo podíamos hacerlo visitando uno", añade Lara.

Una de las más grandes incógnitas que rodea a los cometas es el mecanismo que utilizan para convertir su núcleo en esas grandes cabelleras que llegan a medir millones de Km, cuando el núcleo del cometa no suele sobrepasar los 15 ó 20 Km.

El mecanismo de inserción

Para aproximarse al cometa ha debido de dar una vuelta muy grande: cinco vueltas en torno al Sol, tres maniobras de asistencia gravitatoria con la Tierra y maniobra de asistencia gravitatoria con Marte. Todo ello para ganar velocidad y alcanzar una órbita similar al cometa 67P. En total, 10 años y 6.400 millones de Km. Echando cuentas, un viaje cuya velocidad media ha sido de 73.000 Km/h. Casi nada.

Para la inserción orbital, Rosetta ha tenido que igualar la velocidad del cometa, que era aproximadamente de 55.000 Km/h para después dibujar tres arcos a una distancia de unos 100 Km del cometa y otros tres a unos 50 Km para finalmente, situar la nave a 30 Km del cometa donde su tirón gravitatorio ha podido mantener a Rosetta en órbita.

La morfología del cometa

En cuanto a la morfología del cometa, también ha habido sorpresas, ya que lo esperado era que su forma fuera similar a la de un balón de rugby. Desde que OSIRIS tomó imágenes el pasado 14 de julio cuando estaba situado a 12.000 Km del cometa, mostraron un aspecto nunca visto en un cometa donde se aprecian dos zonas claramente diferenciadas. Dependiendo de la orientación, algunos dicen que parece "un patito de goma" (yo no lo veo tan claro).

Imagen 2: Aspecto del cometa en el que, con un poco (bastante) de imaginación, se parecería a un patito de goma. Créditos: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA.

Con Rosetta ya en órbita y el posterior anclaje de Philae, los científicos esperan determinar las propiedades físicas y mineralógicas del cometa que ayudarán a discernir si la forma del cometa es casual debida a la erosión o se debe a una composición de dos cuerpos que quedaron unidos.

Así que abrid bien los ojos, porque en los días sucesivos veremos fotos de un cometa con un nivel de detalle que no nos dejará indiferentes. Como esta:

Imagen 3: Una de las primeras imágenes del cometa tras el acople orbital de Rosetta. Créditos: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA.
Rosetta es una misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) con participación de sus países miembros y de la NASA.

La misión Rosetta se gestó en los años ochenta del siglo pasado. Se aprobó por la ESA en 1993. El 2 de marzo de 2004 despegó desde el Puerto Espacial Europeo en Kourou (Guayana Francesa).

España ha tomado parte en el desarrollo de la misión Rosetta. El Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) participa en dos de los once instrumentos que forman la dotación científica de la nave: OSIRIS y GIADA. También participan el INTA (Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial) y la Universidad Politécnica de Madrid.
Nota de prensa:
- Rosetta 

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Los secretos del Triángulo

Nuestra galaxia, la Vía Láctea, pertenece a un cúmulo galáctico donde por su tamaño destacan tres galaxias. Dos de ellas resultan familiares: la propia Vía Láctea y la galaxia de Andrómeda. Pero, ¿cuál es la tercera? Se trata del objeto número 33 del catálogo de Messier, conocida como NGC 598, enmarcada en la constelación del Triángulo a una distancia de 3 años luz de distancia.

Imagen 1: Mapa de la constelaión del Triángulo. Las estrellas que aparecen pueden verse a simple vista en una noche oscura y limpia. La galaxia espiral Messier 33 aparece en forma de elipse roja. Créditos: ESO/IAU/Sky & Telescope.

Esta galaxia es visible a simple vista en unas condiciones de cielo extremadamente oscuro y en condiciones de una vista excelente, ya que se encuentra al límite de la magnitud visual del ser humano. La cosa cambia al observarla a ojos de un modesto telescopio, se intuye una brillante nebulosidad, pero si nos fijamos en los detalles veremos que se trata de una galaxia espiral, similar a la nuestra propia.

Y la cosa cambia también cuando en lugar de usar un modesto telescopio utilizamos para observarla el VST (VLT Survey Telescope) de ESO (Observatorio Europeo Austral) del Observatorio Paranal en Chile. Este telescopio tiene 2,6 metros de diámetro de espejo y en su visión podemos obtener un campo bastante amplio, tanto como dos veces la Luna llena.

Una nueva imagen

Tomando varias imágenes con este telescopio y componiéndolas se ha logrado obtener la siguiente imagen:

Imagen 2: Aspecto de la Galaxia del Triángulo captada con el VST. Créditos: ESO.

Destaca en la galaxia la nebulosa gigante NGC 604 que, con un diámetro de 1.500 años luz es la mayor nebulosa de emisión conocida. Comparada con una de las más famosas, la Gran Nebulosa de Orión, ésta es 40 veces mayor.

El hecho de observar esta imagen, nos permite nuevamente maravillarnos con esta impactante imagen donde no sólo destacan los brazos perfectamente en espiral de la galaxia, sino también las regiones de formación estelar. Además, escrutando el rico fondo estelar, se pueden encontrar alguna sorpresa en forma de galaxia lejana.

Por cierto, para los amantes de las reglas mnemotécnicas, una buena forma de recordar esta galaxia tan sólo hay que recordar el “3” del triángulo: Messier 33, galaxia del Triángulo, 3 años luz de distancia.

Imagen 3: Captura de amplio campo del cielo que rodea a la galaxia Messier ensamblando imágenes que forman parte del sondeo Digitized Sky Survey 2. Créditos: ESO/Digitized Sky Survey 2. Agradecimientos: Davide De Martin.

Imagen 2: Composición creada a través de imágenes tomadas por el instrumento OmegaCAM del VST en los siguientes filtros:
Banda Óptica (filtro H-alpha: 659 nm)
Banda Óptica (filtro r: 625 nm)
Banda Óptica (filtro g: 480 nm)

Imagen 3: Composición creada a partir de imágenes del sondeo Digitized Sky Survey 2. Las fotografías originales fueron tomadas durante un período de más de 40 años, de 1949 hasta principios de 1990. Como resultado, algunas de las estrellas más cercanas en la imagen han cambiado significativamente de lugar debido a su movimiento propio. Estos aparecen como puntos dobles (uno rojo y otro azul). Los filtros usados fueron los siguientes:
Banda Óptica (filtro B)
Banda Óptica (filtro R)
Banda Óptica (filtro E emulsionado)
Banda Infraroja (filtro I)

Nota de prensa:

Nota de prensa (versión original):

Referencias:

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5 de agosto de 2014

La maniobra de Rosetta

Mañana, 6 de agosto de 2014, es uno de esos días que hay que anotar en la historia de hitos llevados a cabo por el ser humano.

Desde el descenso de Curiosity en Marte hace ya 2 años, el ser humano no ha llevado a cabo una maniobra tan relevante como la que tendrá lugar mañana.

Y es que tras un viaje de varios años, concretamente desde el 1 de marzo de 2004, la sonda Rosetta (ESA) hará la inserción orbital alrededor del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko.

Hasta la cocina

Poco a poco, y desde hace unas semanas, la sonda Rosetta nos ha ido enviando imágenes del cometa; las primeras se asemejan a "un punto gordo pixelizado", mientras que las últimas es como si nos acercaran al Churyumov-Gerasimenko al salón de nuestra casa.





Secuencia de imágenes enviadas por la sonda Rosetta captadas los días 03-jul, 27-jul, 28-jul, 29-jul y 01-ago por los instrumentos NAVCAM y OSIRIS. Créditos: ESA.

Así que mañana todos atentos a la maniobra porque será algo que marcará un hito en la exploración del Sistema Solar.
Podrás seguir la maniobra en la página web http://rosetta.esa.int desde las 10:00 (hora peninsular española). También podrás seguira desde Sondas Espaciales TV (http://tv.sondasespaciales.com/) con la siguiente programación:
10.30 La sonda espacial Rosetta
11.00 Breve repaso a la historia de la exploración de los cometas
11.25 Llegada de Rosetta al cometa Churyumov-Gerasimenko
12.00 Documental 'El bosón de Higgs: el secreto está en la masa'
12.15 Tertulia. Philae y otras sondas espaciales que han aterrizado en otros mundos
13.00 Últimas novedades e imágenes de Rosetta desde las instalaciones de la Agencia Espacial Europea

La próxima gran maniobra de Rosetta está prevista en noviembre cuando el lander Philae se desprenda para posarse sobre el cometa.
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1 de agosto de 2014

España vuelve a Marte

(Actualizado 4 de agosto de 2014)

Antes de nada, me gustaría felicitar a mi amigo y antiguo compañero de trabajo José A. Rodríguez-Manfredi del Centro de Astrobiología (CSIC-INTA) porque liderará el instrumento MEDA (Mars Environmental Dynamics Analyzer), uno de los siete instrumentos que irán a bordo del próximo rover que la NASA enviará a Marte en 2020. Cómo se siente ahora mismo Manfredi se describe perfectamente en su estado del Whatsapp: “Es increíble poder ir a Marte de nuevo”.

MEDA es un conjunto de sensores que permitirán la medida de temperatura, velocidad y dirección del viento, presión atmosférica, humedad relativa, y como algo novedoso con respecto a REMS, su predecesor, medirá el tamaño y la forma del polvo marciano. Con esto, España se pone a la cabeza en lo que se refiere a mediciones medioambientales fuera de nuestro planeta.

España ya tiene una trayectoria en lo referido a medir parámetros medioambientales en Marte, por lo tanto el desarrollo de MEDA no ha partido totalmente de cero. "Mme gusta pensar que el desarrollo de MEDA no empezó hace unos meses, sino en el 2006 con REMS", afirma Manfredi en declaraciones para este blog. "Tras 2 años de operación en el cráter Gale tenemos además la experiencia y muchas lecciones aprendidas de cómo mejorar el instrumento sin, obviamente, tener que partir de cero", añade.

El anuncio

El anuncio de los instrumentos seleccionados para esta nueva misión lo hizo la NASA a través de una rueda de prensa llena de expectación que pudo seguirse en directo a través de NASA TV. Un total de 58 propuestas se presentaron en esta ocasión, casi el doble de lo habitual, debido tal vez a los éxitos tecnológicos y científicos alcanzados en la misión MSL con su rover Curiosity.

Para Mandredi existe otro aspecto que favoreció la selección de MEDA. "Otro punto importante en la propuesta fue la lectura e interpretación que hicimos del AO -Announcement of Opportunity de la misión, es decir, el documento maestro donde se definía la misión en sí, objetivos a cubrir, limitaciones y restricciones,etc. -, para re-diseñar y adaptar nuestro concepto lo más adecuadamente posible a la misión que NASA tenía previsto".

Esbozo de lo que será el rover de la misión Mars 2020. Créditos: NASA/JPL-Caltech

Y debido al éxito de MSL, la misión Mars 2020 está diseñada tomando como base esa misma misión, aunque habrá algunas diferencias como por ejemplo el hardware, más actualizado, e instrumentos más sofisticados para evaluar geológicamente el planeta rojo, determinar la potencial habitabilidad en el entorno marciano y buscar directamente signos de vida pasada en Marte. El rover también servirá de almacén de muestras de rocas y suelo marciano para su posterior regreso a la Tierra en una futura misión.

El resto de instrumentos

Además de MEDA, estos son los demás instrumentos seleccionados:

MastCam-Z: sistema de cámara estereoscópica panorámica avanzada  con capacidad de zoom. También determinará la mineralogía de la superficie marciana. El investigador principal es James Bell, de la Arizona State University en Tempe (Estados Unidos).

SuperCam: instrumento que  proporcionará imágenes, análisis de la composición química/mineralógica y detección a distancia de presencia de compuestos orgánicos en rocas. Tiene una importante contribución del Institut de Recherche en Astrophysique et Planetologie dentro del Centre National d'Etudes Spatiales (CNES/IRAP) en Francia. El investigador principal es Roger Wiens, de Los Alamos National Laboratory en Nuevo México (Estados Unidos).

PIXL (Planetary Instrument for X-ray Lithochemistry): espectrómetro de fluorescencia de rayos X que contendrá una cámara de alta resolución para determinar la composición elemental en alta precisión de los materiales existentes en la superficie de Marte. Tendrá la capacidad de detectar y analizar trazas de compuestos químicos con más detalle que nunca. La investigadora principal es Abigail Allwood, del JPL (Jet Propulsion Laboratory) de la NASA en Pasadena (Estados Unidos).

SHERLOC (Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics and Chemicals): Espectrómetro que proporcionará imágenes utilizando un láser de luz ultravioleta para determinar la mineralogía y detectar compuestos orgánicos en alta resolución. Será el primer Raman ultravioleta que volará a Marte. Proporcionará mediciones complementarias con otros instrumentos. El investigador principal es Luther Beegle, del JPL (Jet Propulsion Laboratory) de la NASA en Pasadena (Estados Unidos).

MOXIE (Mars Oxygen ISRU Experiment): Experimenro diseñado para producir oxígeno a partir del dióxido de carbono atmosférico marciano para insertarlo a una escala mayor en futuros viajes tripulados. El investigador principal es Michael Hecht, del Massachusetts Institute of Technology en Cambridge (Estados Unidos).

RIMFAX (Radar Imager for Mars Subsurface Exploration): Radar de perforación que proporcionará información de la estructura geológica del subsuelo con una resolución centimétrica. El investigador principal es Svein-Erik Hamran, del Forsvarets Forskning Institute, en Noruega.

Instrumentación a bordo del rover de la misión Mars 2020. Créditos: NASA.

Otro importante paso

"Hoy hemos dado otro paso importante en nuestro camino hacia Marte", afirmaba Charles Bolden, administrador de la NASA. "Mientras que aterrizar en Marte y hacer un viaje con retorno desde allí es complejo, el rover Curiosity ha sido un gran ejemplo de cómo nuestros científicos y exploradores robóticos están allanando el camino para que los humanos lleguen a Marte y más allá”, añadió.

"El rover Mars 2020, con estos nuevos y avanzados instrumentos científicos incluidos los de nuestros socios internacionales, mantiene la promesa de revelar más misterios del pasado de Marte", decía John Grunsfeld, astronauta y administrador asociado del Science Mission Directorate de la NASA en Washington (Estados Unidos). "Esta misión apoya la búsqueda de vida en el universo y también ofrece oportunidades para avanzar en nuevos campos en lo referido a tecnología de exploración planetaria", añadía.

Viajar a Marte

La nueva misión también ayudará a avanzar en nuestro conocimiento de cómo los futuros exploradores humanos que viajen a Marte podrían utilizar sus recursos naturales disponibles en la superficie del planeta rojo. La capacidad de vivir de Marte transformaría la futura exploración del planeta. Las personas que diseñen las futuras expediciones humanas a Marte utilizarán esta misión para entender los peligros que plantea el polvo marciano y desarrollar la tecnología para procesar el dióxido de carbono de la atmósfera marciana para producir oxígeno y tanto para respirar como para su uso en combustibles de cohetes.

"El nuevo rover ayudará a responder preguntas sobre el ambiente marciano al que los astronautas tendrán que enfrentarse y las tecnologías necesarias que necesitarían antes de aterrizar, explorar y regresas del planeta rojo”, decía William Gerstenmaier, administrador asociado del Human Exploration and Operations Mission Directorate de la NASA en Washington (Estados Unidos). “Comprender mejor el polvo marciano y el clima serán datos valiosos para la planificación de las misiones con humanos a Marte", añadió.

Para terminar, una bonita frase de Charles Bolden sobre esta edad de oro en la exploración marciana: “La exploración de Marte será el legado de esta generación, y el rover Mars 2020 será otro paso fundamental en el camino que lleve a los seres humanos al Planeta Rojo".
El rover de la misión Mars 2020 forma parte del Mars Exploration Program, el cual incluye los rover Opportunity y Curiosity, los orbitadores MRO (Mars Reconnaissance Orbiter), Odyssey y MAVEN, que llegará a Marte en septiembre.

El Mars Exploration Program de la NASA pretende caracterizar y comprender Marte como un sistema dinámico, tanto en el presente como en el pasado, los ciclos climáticos, la geología y el potencial biológico. Paralelamente, la NASA está desarrollando para un futuro la tecnología de los viajes tripulados de ida y vuelta a Marte.

El Jet Propulsion Laboratory de la NASA construirá y gestionará las operaciones de la misión Mars 2020 para el Science Mission Directorate de la NASA en Washington.
Nota de prensa (NASA):

Nota de prensa (Centro de Astrobiología):

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