3 de abril de 2012

Venus y las palomas

Trayectoria del planeta Venus sobre una imagen de las
Pléyades. Créditos: Gustavo E. García.
Estos días Venus -el tercer cuerpo celeste más brillante visto desde la Tierra tras el Sol y la Luna- está visible en nuestros cielos desde el atardecer hasta la medianoche.

Pero esta tarde el planeta Venus atravesará parte del cúmulo estelar de las Pléyades (Messier 45). Un espectáculo poco frecuente.

Este acercamiento visual es posible porque el sistema solar se formó a partir de un disco protoplanetario quedando todos los cuerpos aproximados a un mismo plano. Las Pléyades se encuentran en  Taurus, una de las constelaciones atravesadas por ese plano, así que este cúmulo de estrellas es susceptible de ser “visitado” por la Luna y el resto de planetas del sistema solar.

Distancias y tamaños

Venus estará situado 97.56 millones de Km, no obstante su tamaño aparente será el de una moneda de 1€ situada a 184 metros de distancia. Es el planeta más cercano a la Tierra y el más parecido en tamaño: la Tierra es tan sólo 1.05 veces más grande. Su intenso brillo se debe a que su densa atmósfera refleja gran parte de la luz que recibe del Sol, lo que se conoce en Astronomía como albedo.

Las Pléyades están un poco más lejos: 440 años luz, pero su tamaño aparente en el cielo equivale al de 3 lunas llenas. El cúmulo está formado por unas 500 estrellas de las cuales se pueden llegar a distinguir a simple vista hasta 8, dependiendo de la agudeza visual de cada uno y de las condiciones de oscuridad del cielo. Mitológicamente representan la familia del titán Atlas y la ninfa marina Pleione, siendo el resto de estrellas visibles a simple vista algunas de sus hijas: Alcyone, Electra, Maia, Merope, Taygeta y Celaeno, aunque la traducción del latín significa "Palomas".

Hoy o 2020

Para disfrutar del espectáculo, basta con esperar a que el Sol se haya escondido tras el horizonte esta noche. El espectáculo durará mientras Venus y las Pléyades estén sobre el horizonte, es decir, hasta las 00:45h (hora local peninsular española) y es recomendable ver el espectáculo a simple vista, con prismáticos o con un pequeño telescopio. Si hoy no se consigue ver, esta curiosa alineación no volverá a suceder hasta 2020.

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