28 de abril de 2012

Lagos de hidrocarburo

El lago Ontario (Titán) junto a su análogo terrestre en
Namibia. Créditos: JPL / NASA / Cassini / LPGNantes.
Hay un lugar en el sistema solar donde sabemos que hay precipitaciones generadas de forma similar que en la Tierra. Un ciclo de un elemento con gran similitud al que tenemos en nuestro planeta con el del agua. El elemento, el metano; el lugar, Titán, el mayor satélite de Saturno. Un satélite que tiene una importante atmósfera que proporciona una presión atmosférica que junto a los -180º C, hacen que el metano pueda convivir en los estados sólido, líquido y gaseoso.

Como datos anecdóticos, Titán fue descubierto por el astrónomo holandés Christiaan Huygens en 1655. Que Titán tuviera atmósfera fue sugerido por primera vez por el español Josep Comas i Solá en 1908, hecho que fue confirmado por Gerard Kuiper en 1944.

Lagos de metano

De hecho, en este gran satélite podemos encontrar el metano en ríos y lagos, pero también en forma de niebla o formando bloques de hielo. Y todo esto lo sabemos con los datos que nos proporcionó la sonda Huygens (ESA) y con los que nos está proporcionando la misión Cassini (NASA).

Pero recientemente hemos sabido más datos. Y es que en el lago Ontario, en el Sur de Titán, se ha detectado el equivalente a un salar terrestre según publica la revista Investigación y Ciencia en un artículo del pasado día 24 de abril. El análogo terrestre con el que se compara esta formación titaniana es el salar de Etosha, en Namibia.

Salares terrestres

En un salar terrestre, el agua se va acumulando o evaporando, dependiendo de las estaciones, con lo cual hay una variación en el nivel de agua en la depresión donde se encuentra el salar.

En Titán pasa algo parecido, y esto se sabe porque se han detectado variaciones en el nivel de metano líquido indicando que el lago se vacía y se llena dependiendo de la estación en la que nos encontremos.

El sueño de las petrolíferas

Imaginaros si las petrolíferas pudieran llegar a Titán. Tendrían ríos y lagos de hidrocarburo, evitarían perforar el subsuelo. El problema es que el viaje a Titán es caro, unido a que si queremos usar esos hidrocarburos habría que planificar viajes de vuelta. El coste de esto sería inviable, pero... tiempo al tiempo.

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