21 de mayo de 2013

Las rocas de Marte están de moda

Las rocas de Marte están de moda. Ayer, el rover de la NASA Opportunity nos ofreció los resultados del análisis de una roca arcillosa llamada "Esperance", intensamente alterada por el agua, y que proporciona evidencias de un antiguo ambiente húmedo favorable para la vida.

La llegada de Opportunity a esta roca no ha sido casualidad, ya que el espectrógrafo CRISM del Mars Reconaissance Orbiter detectó minerales de arcilla cercanos a su posición. Estos minerales se forman en condiciones de no excesiva acidez.

En esa posición el rover encontró un afloramiento de arcilla -Whitewater Lake- alterado por efectos del agua y no demasiado ácidos rompiendo así la continuidad de ambientes húmedos-ácidos que hasta ahora había encontrado Opportunity.

Arcilla para la vida

Según dijo Scott McLennan, de la University State de Nueva York "Lo que hace tan especial a Esperance es había agua suficiente no sólo para las reacciones que producen la arcilla, sino también para eliminar los iones desprendidos por esas reacciones".

Imagen de la roca Esperance captada por Opportunity. Créditos: NASA.

Es curioso que Esperance sea una roca totalmente distinta en su composición química a las que ha podido analizar Opportunity en sus nueve años en Marte ya que contiene altos niveles de aluminio y sílice y bajos niveles de calcio y hierro.

Scott Lever, director de la misión dijo que "el agua que se movió a través de las fracturas de esta roca a lo largo del tiempo, habría proporcionado las condiciones más favorables para la biología que cualquier otro ambiente húmedo en las demás rocas analizadas por Opportunity".

El segundo agujero de Curiosity

Por otro lado, Curiosity ha realizado su segunda perforación en una roca. La roca elegida para este evento la han nombrado "Cumberland" y está situada a algo menos de 3 metros de su anterior perforación, la roca John Klein.

Perforación sobre la roca "Cumberland". Créditos: NASA.

El agujero que ha realizado Curiosity tiene un diámetro de 1.6 cm y una profundidad de 6.6 cm, y al igual que en la anterior perforación, del interior ha salido polvo de color gris.

El equipo científico espera utilizar el análisis del material de Cumberland para comprobar los resultados de John Klein. Los resultados preliminares de análisis de polvo de roca John Klein por los instrumentos de laboratorio a bordo del Curiosity indicar que el lugar hace mucho tiempo tenía las condiciones ambientales favorables para la vida microbiana

De viaje

Oppy viajará ahora a Solander Point, ya fuera de Cape York, donde pasará el próximo invierno marciano e intentará obtener datos científicos en esta época del año marciano, mientras que Curiosity prosigue su camino hacia el Monte Sharp, en el centro del cráter Gale.

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