21 de junio de 2013

Un pingüino en el espacio

El telescopio espacial Hubble (NASA/ESA) ha obtenido una expresiva imagen de dos galaxias en fusión conocida como Arp 142, en la constelación de Hydra. En ocasiones reciben el nombre de colisiones, pero sería más apropiado denomiarlo interacciones, ya que sus estrellas rara vez llegan a chocar.

Combinación en luz visible e infrarroja, creada a partir de los datos recogidos por el instrumento WFC3 del Hubble. Créditos: NASA, ESA and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA)

Las interacciones gravitatorias en estas fusiones galácticas pueden llegar a ser devastadoras, incluso sin llegar a producirse colisiones. En el caso de Arp 142 así ha sido, causando estragos en las formas iniciales de las galaxias.

El huevo y el pingüino

Uno de los componentes de Arp 142 es la galaxia NGC 2936 apodada "el pingüino" por la forma que adquiere similar a la cabeza de este animal. La otra componente, NGC 2937, es una galaxia también deformada que parece simular el huevo protegido por el ave marina.

Antes de fusionarse, la galaxia del pingüino era una galaxia espiral típica. De hecho, en NGC 2936 todavía puede apreciarse el bulbo galáctico y algún atisbo de su pasado espiral. Ahora, el ojo de la espiral ha pasado a ser el ojo del ave.

En la parte superior de la imagen se aprecian dos estrellas brillantes, una de ellas está rodeada por un material azul que en realidad pertenece a una galaxia que está en un segundo plano, tan alejada de NGC 2936 que no desempeña papel alguno en la interacción de Arp 142.

¿Por qué Arp?

Los objetos Arp son nombrados en honor al astrónomo estadounidense Halton Arp, crador del Atlas de Galaxias Peculiares publicado originalmente en 1966. Con ello, intentó comprender cómo evolucionan las galaxias a lo largo del tiempo. Más tarde, los astrónomos se dieron cuenta que muchos de estos Arp eran interacciones de galaxias.

Podéis ver más detalles de la imagen aquí:
http://www.spacetelescope.org/images/heic1311a/

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