28 de enero de 2015

La mejor imagen de Ceres

¿Has desayunado cereales? Vaya pregunta para encabezar un post de astronomía... Pero sigue leyendo. La palabra cereal procede de Ceres, dios romano de la agricultura, que da nombre al planeta enano descubierto en 1801 por el astrónomo Giuseppe Piazzi. Familiarízate con el dios romano porque en las próximas semanas va a aparecer en tus desayunos, comidas y cenas. Y no será en forma de cereales.

Centrándonos en el pequeño planeta, y como ya os comenté en el blog, la sonda Dawn (NASA) pronto tomaría la mejor imagen de Ceres jamás vista hasta ahora. Pues bien... ¡ese momento ha llegado! La imagen fue tomada a 237.000 Km el pasado 25 de enero.

Imagen 1: Ceres captado por Dawn el pasado 25 de enero. Créditos: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA.

Los mejores 43 píxeles

Los 43 píxeles de ancho que muestra Ceres supone más de un 30% de la resolución obtenida por el telescopio espacial Hubble cuando fotografió al planeta enano, aunque por aquel entonces, 2003-2004, todavía era un asteroide. Eso sí el telescopio estaba más de mil veces más alejado que Dawn: 241 millones de Km.

Las nuevas imágenes de Dawn revelan una mancha blanca en el planeta enano y sugieren algunos cráteres sobre todo en el hemisferio sur. El Hubble ya vislumbró esa mancha aunque su naturaleza es todavía desconocida.

Imagen 2: Ceres y Vesta captados por el telescopio espacial Hubble. Créditos: NASA/ESA.

"Nos agrada poder aprender sobre Ceres con Dawn y compartir nuestros descubrimientos con el mundo", afirma Robert Mase, project manager de Dawn en el JPL (Jet Propulsion Laboratory) de la NASA en Pasadena (Estados Unidos).

Algunos científicos creen que pudo tener un océano bajo la superficie en el pasado, pudiendo quedar restos bajo su manto. El próximo 6 de marzo cuando Dawn entre en órbita alrededor de Ceres será el momento de intentar resolver esa y otras cuestiones.

Referencias:
- NASA's Dawn Spacecraft Captures Best-Ever View of Dwarf Planet
- Ceres from Dawn Photojournal
- Hubble Images of Asteroids Help Astronomers Prepare for Spacecraft Visit

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