15 de octubre de 2014

Coronas y ozono en Marte


Tal y como os anuncié en el blog hace un par de dias, la sonda MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) de la NASA ya tiene sus primeros resultados, y tal y como se suponía, ha sido en lo referente a una tormenta de particulas energéticas procedentes del Sol.

Lo relevante es que a raíz de los resultados, se han compuesto unas imágenes ultravioletas sin precedentes gracias al instrumento IUVS (Imaging Ultraviolet Spectrograph) donde se muestran coronas de oxígeno, hidrógeno y carbono envolviendo al Planeta Rojo, observando que las cantidades de ozono en Marte son muy heterogéneas a lo largo de su atmósfera.

Actualmente la sonda MAVEN, que recordemos entró en órbita marciana el pasado 21 de septiembre, actualmente se encuentra acortando su órbita en Marte y testeando sus instrumentos. "Todos los instrumentos están mostrando unos datos de calidad mejor a los que esperábamos en esta primera etapa de la mision", afirma Bruce Jakosky, investigador principal de MAVEN en la University of Colorado (Estados Unidos) "Todos los instrumentos están ya activados, aunque no verificados,y están funcionando sin incidencias", añade.
Imagen 1: Esquema del ozono de Marte captado por la sonda MAVEN. Créditos: NASA / University of Colorado Boulder.

Pérdida atmosférica

Las particulas energéticas solares (SEP, Solar Energetic Particles) son oleadas de partículas de alta velocidad enviada desde el Sol en explosiones con actividad de eyecciones de masa coronal (CME, Coronal Mass Ejections). En la Tierra, estas tormentas de SEP pueden dañar los sistemas electrónicos de los satélites. En Marte, estas tormentas pudieron ser las causantes de la desaparición de la mayor parte de la atmósfera.

Una llamarada solar tuvo lugar el 26 de septiembre. Produjo un CME que fue observado por los satélites tanto en la cara visible del Sol como en la cara oculta en ese momento. Los modelos de simulación por ordenador de la propagacion de CMEs predijeron que la eyección alcanzaría Marte el 29 de septiembre, tres días después, y el instrumento de MAVEN también llamado SEP (Solar Energetic Particle) observó el inicio del evento ese mismo día.

Imagen 2: Aspecto del instrumento SEP a bordo de MAVEN. Créditos: UCB / SSL.

"Después de su viaje a través del espacio, estas partículas energéticas formadas principalmente por protones, descargan toda su energia sobre las capas altas de la atmósfera de Marte", explica David Larson del Space Sciences Laboratory en la University of California en Berkeley (Estados Unidos), investigador principal del instrumento SEP. "Los eventos SEP son frecuentes, ocurren cada dos semanas aproximadamente. Una vez todos los instrumentos estén funcionando, esperamos conocer la respuesta de la atmósfera marciana ante estos eventos", añade.

Coronas en Marte

Las coronas de hidrógeno y oxígeno de Marte están en la parte más externa de su atmósfera. En esta región, los átomos que estaban formando moléculas de dióxido de carbono o agua próximas al borde exterior, pudieron escapar al espacio. Estas moléculas controlan el clima, por lo que analizándolas nos permite conocer la historia de Marte en los últimos 4.000 millones de años y averiguar cómo pasó de un ambiente cálido y húmedo al clima seco y frío actual.
Imagen 3: Aspecto de las coronas de carbono, oxígeno e hidrógeno envolviendo Marte. Créditos: NASA / University of Colorado Boulder.

"Con estas observaciones, el IUVS ha obtenido la imagen más completa hasta ahora de la atmósfera superior de Marte", afirma Mike Chaffin de la University of Colorado, miembro del MAVEN Remote Sensing Team. "Al medir la atmósfera marciana superior en toda su extensión, MAVEN puede averiguar directamente cómo estos átomos pueden escapar al espacio", añade.

En dos semanas todos los instrumentos de MAVEN estarán calibrados y testeados. Será entonces cuando MAVEN comience con su misión científica. Esto incluye un test de transmisión de datos end-to-end entre el Curiosity, MAVEN. Pero de momento, la sonda ya nos ha adelantado cómo de precisos podrán llegar a ser sus datos. Esperemos que siga en esa línea.

Nota de prensa:
NASA Mission Provides Its First Look at Martian Upper Atmosphere


Referencias:
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