7 de octubre de 2015

Exoplanetas... ¡Feliz cumpleaños!

Esta semana estamos de aniverario: se cumplen 20 años del descubrimiento del primer exoplaneta orbitando una estrella similar al Sol. Ese descubrimiento marcó un hito ya que se demostró la existencia de otros sistemas solares distintos al nuestro. Aquello con lo que Giordano Bruno soñó y que en el año 1600 lo llevó a morir en la hoguera se hizo realidad un 6 de octubre de 1995.

Imagen 1: Representación artística de 51 Pegasi b, el primer exoplaneta descubierto alrededor de una estrella tipo solar. Créditos: NASA/JPL-Caltech.

Y 20 años después de ese descubrimiento, ya contamos con más de 1.900 de estos exoplanetas descubiertos en nuestra galaxia. El observatorio espacial Kepler ha sido la herramienta que más de estos planetas extrasolares nos ha permitido descubrir, pero no podemos olvidarnos del instrumento HARPS instalado en el telescopio de 3.6 metros del Observatorio La Silla (Chile). Usan los métodos del tránsito y de las velocidades radiales, respectivamente, dos eficaces métodos para encontrar estos cuerpos, pero no los únicos.

El descubrimiento de estos cuerpos aumenta mes a mes, y gracias a los avances en instrumentación, cada vez se encuentran con más facilidad. Empezaron siendo planetas súpergigantes gaseosos; luego, descubrieron gigantes gaseosos, más pequeños que los anteriores. Y el gran salto llegó cuando se empezaron a detectar las súper-Tierras, para finalmente, llegar a los tipo-Tierra. Estos últimos son los más valiosos porque nos permiten encontrar similitudes con nuestro planeta y comparar sus características para ver las posibilidades de encontrar vida tal y como la conocemos aquí.

Desde aquí, desearle a todos los buscadores de exoplanetas un feliz aniversario y una fructífera búsqueda de estos apasionantes cuerpos.

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